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Científicos de la UCM desarrollan investigación en la Antártica

Los doctores Aparna Banerjee y Alexis Castillo pasarán un mes en una de las islas más asombrosas del planeta, para recoger muestras de laboratorio

¿De qué se trata?

Tan fascinante como inhóspito es el paisaje que recibirá a científicos de la Universidad Católica del Maule (UCM), que iniciaron viaje a la Antártica para completar un estudio. Aparna Banerjee y Alexis Castillo, ahora en Punta Arenas con el propósito de recibir entrenamiento para enfrentar la odisea, pasarán cerca de un mes en la extraordinaria Isla Decepción, un volcán activo que emerge desde el océano con una curiosa forma de herradura. Ubicada en el Estrecho de Bransfield, la escena incluye áridas laderas volcánicas, playas con fumarolas y glaciares cubiertos por cenizas.

¿Qué dijo la principal investigadora que viajará en la comitiva?

“Siempre tuve el sueño de explorar la Antártica, desde mucho antes de postular el proyecto”, sostuvo Banerjee, investigadora principal de la iniciativa. “Pasar la Navidad allí es algo grande. Para mí la celebración será la ciencia, porque la ciencia es una sorpresa. Quién sabe si no voy a vivir allá mi mejor Navidad. Estoy muy feliz”, enfatizó la también doctora en Botánica.

¿Cuál es su trayectoria y perspectiva del viaje?

Oriunda de la India, la microbióloga de profesión ha consagrado su carrera a indagar y documentar la dinámica de la comunidad microbiana en ambientes extremos. Recientemente, se adjudicó fondos del Instituto Antártico Chileno (INACH), para analizar carbohidratos complejos, conocidos como polisacáridos, en las fumarolas del austral anillo de tierra. La idea es detectar polisacáridos bacterianos, con potencial de convertirse en aditivos alimenticios, previo examen de laboratorios de Chile y el extranjero.

¿Se trata de un viaje inédito para la UCM?

Se trata de la primera vez que la UCM obtiene recursos INACH, a través del Concurso Nacional de Proyectos de Investigación Científica y Tecnológica Antártica. “Estaremos 25 días en Isla Decepción y el clima en Antártica es cambiante. Esperamos que el clima sea bueno y poder tomar las muestras de los seis sitios que tenemos dentro de nuestro objetivo”, indicó la experta.

¿Qué pasará en la base de España?

Banerjee y Castillo, ambos del Centro de Investigación y Estudios Avanzados (CIEAM), perteneciente al plantel maulino, se quedarán en la base española Gabriel de Castilla, las únicas instalaciones que existen en el lugar. “Seremos visitantes y tendremos que someternos a sus reglas. Dependeremos de esta unidad para poder dormir, comer y todo lo que tenga que ver con temas humanos”, señaló Castillo respecto al refugio donde estarán prácticamente incomunicados.

¿Cuál es la proyección?

“No sabemos a lo que nos vamos a enfrentar, pero eso es igual un desafío. Hay que considerar que las pozas termales tienen temperaturas entre los 35 y 80 grados Celsius y eso implica que no será tan fácil colectar muestras, porque nos podemos quemar. Será un trabajo arduo”, agregó el doctor en Ciencias Aplicadas y director alterno del proyecto.

¿Cuándo parten en el viaje?

Los académicos viajarán este domingo en avión hasta el refugio chileno en la península antártica, donde tomarán un buque hasta la Isla Decepción. El equipaje incluye tubos, probetas y filtros y, por cierto, espíritu navideño. “Yo me llevo un regalo para mí, pero mi mayor regalo será cumplir todos los objetivos del proyecto”, dijo Banerjee.

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