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ENTREVISTA: “El Banco Central llegó tarde a controlar la inflación»

Economista,  Guillermo Riquelme, quien anticipó todo el descalabro económico cuando estalló la guerra en Europa, ahora adelante qué va a pasar luego que el Banco Central decidiera aumentar la tasa de política monetaria (por Hernán Espinoza/Fotografía Luis Casanova)

Guillermo Riquelme es economista y profesor de la Universidad Autónoma sede Talca.

¿Cómo recibe el alza de la tasa de política monetaria del 5,5% al 7%?

“Fue menor de lo esperado y eso llamó la atención. Algunos hablaban hasta de un 8%”.

¿Comparte el argumento del Banco Central de que la economía chilena ya redujo el gasto en relación al 2021 que fue el año de los retiros de las AFP y el gasto social con transferencias directas?

“Los sucesivos retiros del 10% de los fondos de las AFP y el pago del IFE universal generaron una cantidad nunca antes vista de circulante en la economía chilena. Obviamente, esto hizo que la demanda de consumo se elevara muchísimo e impulsó al alza los precios durante todo el año pasado y lo que llevamos de 2022. No es raro que incluso algunos bienes de la canasta básica hayan subido casi al doble”.

¿Y esto va a frenar la inflación o hacer que gradualmente vayan bajando los precios?

“La verdad es que existen factores externos que están condicionando mucho el tema de los precios. Si bien existe una realidad interna de demanda, aquí la clave es la producción de bienes y servicios. El 2020, cuando comenzó la pandemia y estuvimos confinados, ya en julio de ese año fue autorizado el primero de los retiros del 10% de los fondos de las AFP. Y la tasa de interés de política monetaria del Banco Central estaba en el mínimo técnico, es decir, un 0,5%. Y estuvo todo el 2020 en ese valor, porque recién en septiembre del 2021 se ajustó al alza hasta un 0,63%. Sin embargo, a esa fecha, ya teníamos IFE universal y habíamos llegado al tercer retiro”.

¿Qué significan ese cúmulo de factores?

“Lo que quiero decir es que la inflación y el empuje hacia el consumo se generaron entre el 2020 y 2021, mientras la tasa de interés estuvo muy baja y se aumentó en forma gradual. Es decir, el Banco Central llegó tarde a controlar la inflación. Esto que está haciendo ahora de subir la tasa, pero no tanto, es porque entienden que el efectivo proveniente del IFE universal ya no está y, por lo tanto, el consumo ya no es posible, simplemente porque las personas no tienen dinero. Pero, desde el punto de vista de la producción, no ha habido una mejora sustantiva, ya sea a nivel nacional o internacional”.

¿Qué habría pasado si el 2020 ó 2021 se hubiera subido más la tasa de política monetaria?

“Lo que habría pasado es que la gente, en vez de comprar vehículos con el dinero del 10%, habría depositado el dinero con una tasa más alta, ganando dinero adicional con sus fondos en el banco. Pero la gente sacaba el 10% y no sabía en qué gastar, porque ponerla en el banco equivalía a perder plata. Entonces, la gente consumió y consumó por no tener una alternativa de inversión, como son los depósitos a plazo que llegaron a estar -en ese tiempo- a un interés del 0,02% al mes. Era nada. Por la reacción tardía del Banco Central tuvimos la explosión de consumo y todas las consecuencias que ahora estamos viendo”.

¿Cuáles son los factores que van más allá de la política económica?

“Existe el factor climático para los productos de la canasta básica y que va a seguir impactando al alza esos precios. Además, la guerra es un factor externo que no estaba considerado en la política monetaria porque recién lleva un mes. La guerra generó un escenario distinto, en cuanto a lo que va a ocurrir en el futuro con la producción de materias primas, especialmente, de los alimentos, la energía y los metales”.

¿Entonces qué escenario tiene que ocurrir para que se pueda controlar la inflación?

“Creo que el tema de la inflación se va a controlarse recién si a nivel internacional nos ponemos en un escenario de que se empiece a normalizar esto de la guerra, por cuanto se observa un cierto estancamiento de los avances rusos y las negociaciones de paz parecen ir avanzando. Si eso llegara a ser así, van a bajar las expectativas negativas y los precios de las materias primas y la energía van a tender a normalizarse o a derechamente a bajar. Y ahí podríamos decir que la inflación externa tendería a controlarse. Con todo esto quiero decir que el Banco Central, con las alzas de la tasa de política monetaria, no esté generando cambios significativos frente al escenario internacional”.

¿Qué se puede esperar de lo que ocurre en Estados Unidos donde las tasas de interés también están al alza actualmente?

“Lo que pasa es que, en Estados Unidos, al igual que en Chile, las tasas de interés estuvieron muy bajas, casi al mínimo. Entonces, ellos con una economía neoliberal, igual que Chile, trataron de contraer el consumo. Para ello, subieron sus tasas de interés, pero lo hicieron en forma más lenta que en Chile, a pesar de que ha estado creciendo fuerte el consumo y el trabajo formal se ha reactivado, generando mayore ingresos para la población”.

¿Eso es replicable para Chile?

“En Chile la cosa no es igual. aunque dicen que del millón de empleos perdidos por la pandemia se han recurado cerca de 700 mil. Pero resulta que, en su gran mayoría, esos puestos de trabajo corresponden a la informalidad, y no se han recuperado empleos formales. Además, muchas actividades han caído en su actividad, como el transporte. Esto significa que quedaron mermadas desde su estructura, es decir, no hay inversión en nueva que las reactive. Además, uno ve que el comercio igualmente está cerrando temprano. Con todo, es mejor que seamos más conservadores como país durante este año y parte del otro para retomar la normalidad, aunque sea difícil de aceptar”.

¿Podemos concluir que este año será el momento en que baje la inflación?

“Yo anticipé que el año 2022 la inflación va a disminuir. Lo que pasa es que ahora estamos asustados porque si contamos doce meses hacia atrás, llevamos como un 7,8%. Y están caros los alimentos y la energía que es lo que impacta más en las personas. Pero también está bajando el consumo y eso el Banco Central lo sabe. Eso uno lo vive a diario, en forma cercana, porque la gente, en vez de consumir o invertir, ahora se está pensando en ahorrar o gastar lo mínimo, consumiendo menos. Están todos en eso. Y esa tendencia va a frenar más el gasto que la tasa de política monetaria”

¿Para explicar por qué el Banco Central no sube más la tasa de política monetaria podríamos atribuirlo a una cierta presión política para no seguir perjudicando a la Pyme o los emprendedores?

“Ese dato es muy bueno. Yo estuve revisando las tasas de interés para el consumo, las grandes empresas y las Pyme. Y ocurre que las que más han crecido son aquellas que regulan los créditos comerciales, es decir, aquellos que van a las empresas, tanto pequeñas, medianas y grandes. Por ello, ha bajado un porcentaje importante de demanda de crédito de ese tipo, porque los bancos tampoco lo están otorgando. Quizás por ahí tiene cierto asidero decir que no se quiere golpear más a las empresas y, por ello, no se sube más la tasa de política monetaria. Aunque insisto que el tema de la inflación no va a ser controlada por las medidas del Banco Central. Tomarle la mano a la inflación, en la actualidad, va más bien por el lado de la producción interna y externa, así como los impactos de la guerra y las negociaciones que buscan ponerle fin a ese conflicto”.

¿Qué señal se le está dando al mundo político que sigue en la idea del quinto retiro de las AFP?

“Aprobar el quinto retiro o el retiro total sería horrible para el Ministerio de Hacienda porque equivale al peor de los escenarios. Esto por cuanto la política monetaria es contractiva, pensando en no impactar tanto en las empresas, porque son la principal fuente de trabajo formal en el país”.

¿Cuál sería el impacto del quinto retiro?

“Hay que recordar que entre el 2020 y 2021, entre los retiros y el IFE universal, estamos hablando de que se sacaron a circulación en la economía cerca de 60 ó 70 mil millones de dólares, es decir, todo el presupuesto del gasto público de un año se pudo tener como liquidez en las familias. Eso hoy día es irreproducible, aunque la gente va a seguir demandando ayudas”.

¿Todo esto cómo se refleja en el crecimiento de la economía?

“No hemos mejorado sustantivamente. Ese 11,7% de crecimiento que se informó para el 2021 es algo bien ficticio, porque no equivale a que las empresas o las personas, en general, ahora estén en mejores condiciones económicas”.

¿Hizo lo correcto toda esa gente que invirtió buscando emprender un negocio y no depender más de un sueldo?

“Fue algo natural que se generara mucho emprendimiento, con gente que invirtió sus retiros del 10%. Pero es muy probable que muchos no prosperaran en el tiempo. La literatura nos dice que, de 100 emprendimientos, no más allá de 20 ó 30 son exitosos. Si uno lo ve así, es claro que quienes dejaron sus empleos para ir detrás de un proyecto que no resultó, ahora es muy difícil que tengan la misma fuente laboral formal. O bien, si lo recupera, ese ingreso ya no tiene ele mismo valor debido a la inflación. Por ello, el escenario no cuadra por ningún lado”.

¿Cuál es la recomendación para un jefe de hogar o familia que se compró un automóvil, pero todavía le queda algo de los retiros y las transferencias del Estado?

“La recomendación para la familia y el ciudadano de a pie es a disminuir el consumo, en especial, el consumo corriente que no es tan relevante. Si viene algún ahorro, es recomendable mantenerlo y traspasarlo a depósitos en UF o a plazo. No tenerlo debajo del colchón, porque las tasas de interés están creciendo, ya que a los bancos les falta liquidez y la van a querer captarla con intereses más atractivos. Lo mejor es que si le queda algo de capital, hay que guardarlo, consumir menos y ser más austero, porque endeudarse es el peor camino. Hoy tenemos que apretarnos el cinturón y no generar expectativas de los bonos del Gobierno”.

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